《明報》在上星期三刊登了關於「巴拿馬文件」的詳盡報導,揭示香港權貴怎樣運用離岸公司。本來那系列報導應該是《明報》在報業界的最新高峰。可惜,在同一天,《明報》不明不白地解僱了其執行總編輯姜國元(安裕)先生,為新聞自由響起警號。

今天,我們懷着悲痛的心情,刊登以下的內容,向負責《明報》「巴拿馬文件」報導的記者們及所有繼續為捍衛新聞自由而奮鬥的新聞從業員致敬。但願當權者的黑手能夠遠離我們的新聞界,好讓記者們能繼續為讀者無懼地尋求真相。

上集解釋了何謂離岸金融中心和離岸司法管轄區,以及各個離岸司法管轄區的特色。今集會為大家解釋人們為何會設立及使用離岸公司。

由大概1980年代開始,離岸司法管轄區透過免稅的安排來促進國際間的貿易。當時,由於離岸公司不在離岸司法管轄區從事商業活動,它們無需在離岸司法管轄區交稅。該些公司被稱為國際商業公司,並在英屬處女群島大規模地流行。但是,在2000年代初期,經濟合作與發展組織(OECD)發起了全球性的行動,以防止繼續給予國際商業公司(相對於在離岸司法管轄區有商業活動的本地公司)不合理的優勢。因此,不少司法管轄區(包括英屬處女群島)把法例現代化,廢除國際商業公司,並開始規定所有在當地成立的公司(不論在當地有否商業活動)都無需在當地交稅。

時至今日,離岸公司可以用在廣泛的商業或私人用途上,該用途是合法或非法取決於適用的司法管轄區的法律。其中比較值得留意的用途包括:

1. 持有資產

不少大企業成立大量的控股公司,用作持有不同的高風險資產,以防止法律風險連累到集團主公司。同樣地,大集團通常會使用不同的離岸公司來持有不同的船隻,以防止例如跟環保有關的法例影響到集團旗下的其他公司。離岸公司也常常用作持有私人資產(例如房地產),以享用某些稅務優惠,或隱藏該資產最終擁有人。

2. 合資聯營公司

合資伙伴常會在離岸司法管轄區成立合資聯營公司,因為該處可作為一個中立的司法管轄區,及/或因為該合資聯營公司經營商業活動的司法管轄區的融資或商業法律未能提供足夠保護給投資者。

3. 上市公司

香港交易所只會接受在某一些司法管轄區成立的公司在香港上市,因為該擬上市公司成立的地方之融資法律發展未如理想。因此,該些擬上市公司會把其股份轉讓到離岸公司,然後申請把離岸公司在香港上市。

4. 迴避債權人

一些大量欠債的人士為了防止被申請破產,會把其現金和資產轉移到一家不知名的離岸公司。

5. 避稅

雖然我們很難確定數字,但大多數人都相信某些富有人士會不向稅局透露他所擁有的離岸公司的收入,以避開交稅的責任。再者,某些跨國公司都曾經被控把收入從高稅的司法管轄區的公司轉讓到沒有稅務責任的離岸公司。

希望大家閱讀了我們這兩集的「離岸大解構」會對離岸司法管轄區和離岸公司有更深入的認識。

文:尼斯與湖@法政匯思

(原文載於 2016 年 4 月 26 日《評台》)